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¿Qué es la entomología médica? Insectos que provocan y transmiten enfermedades

La entomología médica es la ciencia que estudia los insectos y otros artrópodos de interés sanitario, bien porque por sí mismos pueden provocar enfermedades o bien porque pueden intervenir, como vectores, en su transmisión. El ISCIII dispone de un Laboratorio de Entomología Médica, perteneciente al Centro Nacional de Microbiología, que dirigen Ricardo Molina y Maribel Jiménez. 

El laboratorio de Entomología Médica tiene diversas líneas de investigación. Estudia los insectos y artrópodos transmisores de enfermedades de interés en salud pública, realizando investigaciones sobre colonias de insectos en el laboratorio, infecciones experimentales, sondeos entomológicos y estudios de infectividad de reservorios potenciales de enfermedades como la leishmaniasis, entre muchas otras. 

Ricardo Molina destaca la importancia de la entomología médica: “Las enfermedades transmitidas por vectores representan el 17% de las enfermedades infecciosas, y causan más de 700.000 muertes al año en el mundo. Malaria, fiebre amarilla, dengue, leishmaniasis… Los artrópodos tienen un gran impacto sobre la salud humana y animal”. Según explica, el laboratorio tiene “una doble vertiente de trabajo de campo y de laboratorio”, y actúa como centro de referencia para el Sistema Nacional de Salud (SNS) y como base de la investigación de enfermedades autóctonas, emergentes y reemergentes, “que últimamente tiene más protagonismo en España”.

 
 

El equipo de Molina y Jiménez evalúa la eficacia de insecticidas y repelentes, y estudian las resistencias a su acción. También utilizan el modelo entomológico flebotomo-Leishmania para ensayar prototipos de vacunas de leishmaniasis y han realizado estudios genómicos y proteómicos de la saliva de flebotomos, que inyectan al picar, así como de los marcadores de exposición frente a la misma y su utilidad en el desarrollo de vacunas. 

Por otro lado, el laboratorio también hace trabajo de campo, vigilando aeropuertos y puertos en busca de insectos exóticos importados; en este sentido, desde 2007 colidera el programa de Vigilancia Entomológica en Aeropuertos y Puertos Frente a Vectores Potenciales de Enfermedades Infecciosas Exóticas. Gracias a esta dedicación, el laboratorio de Entomología Médica colabora en la elaboración del mapa de expansión en España de Aedes albopictus, el mosquito que actúa como vector en la transmisión de enfermedades como el dengue, la fiebre amarilla y el Virus del Nilo Occidental. 

El equipo de Molina y Jiménez participa además en los estudios sobre garrapatas transmisoras de la fiebre hemorrágica Crimea-Congo en España, y está implicado en los estudios entomológicos iniciados en 2018 consecuencia de la detección en España de casos de dengue autóctono.


Ricardo Molina y Maribel Jiménez, en el centro, investigadores principales del Laboratorio de Entomología Médica del Centro Nacional de Microbiología, junto con Daniel Fernández, ténico de laboratorio, y David Díaz-Regañón, ayudante de investigación.